The Mad Motorist of Frankford Stadium

In  1956,  when  I  was  3  years  of  age,    my  parents  moved  their  growing  family  from   Germantown   to  a  house  on  Wakeling  Street,  across  the  street  from  Frankford  Stadium  in  the  Northwood  section  of  Frankford.

Because of that move,   the Stadium always figured significantly   in our lives.     We  used  to  love  Frankford  High  School  football   game  days  in  the  Fall,  because  then  we  would  get  to  hear  the  band   parading  down  Wakeling  Street   back  to  the  high  school  after  victories.    Then  we  would  watch    the  track  and  field  events  at  the  Stadium  in  the  Spring.

But,  the  Stadium   was  also  a  place   where  we  got  into  trouble.    In  1960,  I   was  a  meek  kid  at  7  years  of   age,  and  at  that  time  the  youngest  in  our  crowd.   One  day,  while  grounds  keepers  worked  at  the  far  end  of  the  Stadium,  near  the  Dyre  Street  gates,     the  older  kids   decided   that  we  should  try  to  sneak  around   the   inside  the  Stadium,  to  see  if  we  could   do  so  undetected.     I was reluctant,   but   went along.  There  were  several  ways  into  the  Stadium  when  it  was  locked.    On  that  day   we  used  the  most  dangerous  —  over  the  top  of  the  front  gates,  with  its  pointed  iron  pikes.

We  crept  behind  the  walls  at  the  front  of  the  bleachers  in  the  direction  of  the  grounds  keepers,    and    into  the  giant   hedges  behind  the  Dyre  Street  side gates.  I  felt  very  guilty   about  sneaking  around  behind  adults  backs  like  that.   One of our little group whispered, “Here come the men!  Duck down!”    But I was frozen with fear.   The grounds keepers saw us.  The one in charge said, “CALL POLICE!”   I burst out crying.    When  they  heard  that  reaction  they  relented,  opened  the  gates,  and  told  us  to   never  do  that  again.     The  other  kids  were   glad  that  my  crying  had  “tugged  on  their  heartstrings”    and  moved  the  grounds  keepers  to  let  us  go.

A  few  years  later,   as   little  boys  sometimes  do,  I  discovered  fire,    and  I  became  “the  kid  who  played  with  matches.”  Mrs.  Hughes,  in  the  stone  building  on  the  northwest  corner  of  Wakeling  and  Rutland,    would  see  me  hiding  in  the  nook  between  the  pine  tree  and  bushes  and  the  Stadium  building  on  the  corner,  building  little  fires  there,    and  warned  me  to  stop  or  I  might  accidentally  set  the  tree  on  fire.   A  few  weeks  later,    one  of   my  fires   went  out  of  control,    and  first  the  bushes,  and  then  the   tree,  caught  fire.     I was horrified.     I  ran  home  and  saw   police   and  fire  trucks   arrive  and  put  out  the  fire.      I watched Mrs.  Hughes   talking  to  police,     and  I   became  sick  with  fear,    and  waited  upstairs  in  our  bedroom  with  a  terrible  bellyache  for  the  knock  at  the  door,  which  never  came.     Mrs.  Hughes,  bless  her  heart,  lied  to  police,    blaming   the  fire  on   “a  white  kid”  she  had  “never  seen  before.”  She said, “Peter, I lied for you.    You have one more chance.   Never do it again.”       I  promised,  and,  shocked  at  the  consequences  of  my  own   bad  behavior,  I  kept  my  promise.

When  we  were  teenagers  we   would  play  a  game  of  wall  ball  with  the   extremely  irreverent  name  up   “A**es  Up,”    referring  to  how  the  losing  side  had  to   bend  over  and  let  the  other  kids  on  the  winning  side  take  multiple  shots  at  their  butts  with  the  pimple  ball.    With negative reinforcement like that,   I only lost once!

As  a  teenager   I  began   practicing  tennis  against  the  Rutland  Street  wall  of  the  Stadium.      The  neighbors  got  used  to  seeing  me  out  there,  and  would  comment  that  I  was  improving.

In  my  late  teens  and  early  twenties  jogging  became  a  national  fad,    and  I  jogged  around  the  stadium   on  the  sidewalk  eight  circuits,  or  2  miles,   per  day.     Once,  when  I  went  to  the  doctor’s  for  a  check-up,  the  doctor  joked,  “Pete,    I  think  that  your  heart  beats  about  once  an  hour.     I can’t hear it.   Do you jog?”

One  night  as  I  was  jogging  around  the  Stadium  block,   I  was  on  my  eighth   go-round  when  I  rounded  the  corner  from  the  Rutland  Street   sidewalk  to  the   Dyre  Street  sidewalk,     toward   Large  Street.

Behind  me  I  heard  a  motorist  gunning  his  car’s  engine   and  then  —  FLOOP-FLOOP!  —  the  sound  of  his  car’s  tires  jumping  the  curb   behind  me.   I  glanced  back  as  I  jogged,     and  saw  with  horror  that  the  maniac  behind  the  wheel   was   driving  on  the  sidewalk,     chasing  me  down  the  sidewalk  between  the   Stadium  wall  and  the  utility  poles.   He  gunned  his  engine  again  and  his  tires  screamed  as  he  accelerated  toward  me.

Though  I  was  tired  from  nearly  2  miles  of  jogging,     I  suddenly  learned  how  true  it  is  that  an  adrenalin  rush  can  turn  ordinary  people  into  supermen.   Raw  fear   at  being  pursued  by  a  mad  man  in  a  car   supercharged  my  legs,   and  I  think  that  I  would  have  outrun  a  cheetah   in  those   moments.     I  bolted  down  the  sidewalk  at  a  high  speed,  and    stopped-at  and  hugged  the  next  utility  pole  down  the  sidewalk,    so  that  my  pursuer   would  have  to  demolish  his  car  to   hit  me.   He  pulled-off  the  sidewalk  into  the  street,    laughing  uproariously   at  his   little  “prank”  as  he  passed  me,   while  my  heart   beat  wildly.

The  car  pulled  around  the  corner   onto  Large  Street  and  then  the  roar  of  his   car’s  motor  stopped,  and  I  realized,  as   I  ran  around  the  corner,  that  he  can’t  have  made   it  down  Large  Street   out  of  sight  in  the  few  moments  it  took  me  to  get  to  the  corner,    and  that  he  must  be  one  of  the  cars  parked  in  the  dark  on  Kenwyn  Street.   I  stayed  on  the  Edmunds  Public  School  side  of  Large   Street  to  walk  home,     because  the  sidewalk  there  was  too  narrow  for  a  car,  and  there  were   more  fences,  trees  and  bushes  for  me  to  duck  behind  in  case  that  screwball  tried  again.

About the Author

Peter Dawson
Peter Dawson grew up in Northwood and has a wealth of stories to tell.