Posted on

The Terrifying Railroad Staple Machine Guns

One  of  the  centers  of   kid  activity   in  Frankford  in  the  1960s  was  “The  Lot,”  the  tract    of  ground  between  Rutland  Street,  Foulkrod  Street,    Castor  Avenue  and  Harrison  Street.      Back  then,    a  railroad  track   ran  along  the  top  of  the  embankment   on   the  Castor  Avenue  side  of  “ The  Lot,”    from   a  small  bridge   at  the  Castor   Avenue / Harrison  Street   corner    to  a  small   bridge   spanning  Foulkrod  Street    between  Castor  and  Rutland.    In  that  era,   small  freight  trains   still  used  the  track   to  carry   goods   in  box  cars   down  to  what  was  left  of  industrial  activity   down  in  the  Kensington  and  Allegheny    area.

In  the  early  1960s,  the   tennis  courts  you  see  there  today  did  not  exist.      Instead,  along  Harrison  Street,  there  was  just  a  large  open  field  where  we  used  to  play    touch   or  tackle  football.      Between  the   open  field  and  the  railroad  embankment   was   the  section  known  as  “The  Weeds,”    the  real  center  of  our  collective   juvenile  attention.    The  area  called   “The  Weeds”   was  comprised   of   a  vast,  dense  forest  of   the  tallest,  greenest-smelling  ragweed  you  ever  encountered,  punctuated  by   chouchun trees,   that  invasive  tropical  looking   species  with  woody  stems  from  China,  Ailanthus altissima,   seen  growing  everywhere  in  urban  areas  these  days,   which   we  called  “bow-and-arrow  trees”  because  that  is  what  we  used  to  make  out  of  them.    We  walked   trails  and  tunnels  through  the  ragweed  forest   which  took  us  to  interesting   piles  of  debris  dumped  in  the  weeds  by  contractors,  and  to  the  “forts”  we  dug  into  the  ground  and  covered-over  with  contractor  debris.

On  the  other  side  of   “The  Lot”    was  the  large,  neat   organic  garden    of  hardworking  Old  Man  Schepis,    and  beyond  that  “The  Garages,”     the  complex   of   rented  brick  garages  fronting  on  Rutland  Street  near  Foulkrod,  whose  walls  can  be  seen  to  be  collapsing  inward  today.

We  used  to  don  our  sneakers,    and   yell  to  our  parents  on  Saturdays,  “Mom!  Dad!  We’re  going  to  go  play  at  ‘The  Lot’!”   And  then  we  would  go  down  there  and   manufacture  bows  and  arrows  and  build  forts  and  set-off   homemade  explosives  in  holes   (to  insure  that  shrapnel   shot  upwards,  not  sideways).  We  weren’t  very  safe.  But,  we  survived.

There  was  a  lot  of  World  War  II  army  surplus  in   Philly   in  those  days.     Dennis  and   Daniel  Grassi,  who  used  to  live  up  on  Large  Street,   would  show  up   with  an  astonishing  array  of   genuine   surplus  weaponry  (all  rendered  inoperable  before  sale)    —   M-1  rifles,  Browning  Automatic  Rifles  with  bipod  legs  to  support  the  barrel,    a  bazooka,    hand  grenades  and,  on  one  occasion,  a  Thompson   machine  gun  with  the  circular  ammo  container.     Everyone  wanted  to  hold  the  Thompson.  Nowadays,  someone  carrying  such  items  in  public  in  our  terrorism-sensitive   society   could  not  avoid  arrest.    Back  then,  the  owners  of  such  an  “arsenal”  were  the  envy  of   every  kid  in  Frankford.   We  would  show  up  at  “The  Lot”   with  our  Army  surplus  weaponry,  try  to  talk  the  Grassi  boys   into  a  trade  for  the  day,    and  stage  wars.     A  few  of  us  would   always  reluctantly  consent  to  being  Nazis.

We  loved  climbing  the  embankment  up  to  the  railroad  tracks.    Before  hang  gliding  became  an  American  “thing,”     we  tried  like  the  dickens  to  achieve  flight  from  the  top  of  that  embankment,  with  homemade  fixed  wings   and   giant  kites.   One  of  us  kids  —  one  of  the  guys  from  St.  Martin’s  School  on  Oxford  Circle,   I  don’t  remember  exactly   who  —   broke  his  leg   in  one  of  the  crash  landings.  We  never  achieved  flight.  But  we  were  happy.

The  biggest  thrill  of  all  was  stupidity  multiplied  by   a  hundred  —  hiding  in  the  weeds  along  the  railroad  tracks,     as  close  as  possible  to  the   railroad  trains  thundering  by  a  few  feet  away,   without  being  seen.

The  reason  why  getting   close to  the  train   without  being  seen  was  a  big  thing   in  those  days   had  nothing  at  all   to  do  with  the  very  real  danger  being  run  over   by   a   freight    train.      It  was  because  of  a  rumor  going  around  among  the  kids  that  railroad    trains   along  that  freight  line   were  manned  with  cruel  “railroad  police”    armed  with  frightening    “staple  machine   guns”  that  could  shoot  out  staples  in  a  machine-gun-like  fashion  at  kids  caught  playing  near  the  trains.    The  rumor  was  that  railroad  personnel  had  a  kind  of  “license  to  staple,”   and  would   cover  us  with  painful  staples,  legally,   at  the  drop  of  a  hat.       Once  I  was  over  at  Grassi’s  with  Den  and  Dan   and  I  heard  Mrs.  Grassi    warn  her  sons  about  the   railroad  police  with  their  staple  guns.     Aghast,  I  thought,  “So!  It’s  true!”

When  first  one  kid  and  then   another  courageously  crawled  into  the  weeds  next  to  the  tracks  while  a  freight  train  passed,      and  then  came  back  without  being  stapled,    he  was  a  hero  for  weeks.   Finally  I  did  it,   and  I  repeated  the  story   of  my  bravado  to  friends   while  some  of  them   stared  at  me  open-mouthed.      And  I  guess   that  used-up  my   allotted  15  minutes  of   fame.

Posted on

Nukes in Northwood?

Here is another recollection from Peter J. Dawson about growing up in Frankford:

As  Americans  fret  endlessly  about  whether  spent  nuclear  fuel  and  other  radioactive  waste  can  be  moved  from  nuclear  power  plants  through  their  towns,    they  never  stop  to  consider  how  the  radioactive  materials,  including  nuclear  weapons,  get  to  their  sites.

In  1960,  when  I  was  7  years  of  age,  our  family  lived  on  Wakeling  Street  in  the  Northwood  section  of  Frankford,  near  Rutland  Street.  I  was  just  then  becoming  dimly  aware  of  the  Cold  War,  of  the  “us  versus  them”  ideology  pervading  the  thinking  of  the  era,  and  of  the  existence  of  nuclear  weapons  atop  missiles  aimed  at  each  side  by  the  other.

One  night  in  the  Summer  of  1960,  sometime  after  midnight,  I  was  sound  asleep  in  our  bedroom,  when  a  loud  rumbling  outside  the  windows  awakened  me.  Our  family  had  no  air  conditioning  in  those  days.  So,  as  I  sleepily  climbed  out  of  bed,  I  thought,  “Wow!    What  a  hot  night!    I  can’t  close  the  windows.  It’s  going  to  be  hard  getting  back  to  sleep  with  that  noise  outside.  What  is  making  that  noise?”

I  looked  out  the  window  facing  the  back  yard  and  Allengrove  Street,    saw  nothing,  and  walked  into  the  bedroom  where  my  parents  were  sound  asleep.

Looking  out  the  window  toward  the  intersection  of  Wakeling  and  Rutland,    I  saw  an  astonishing  site:    There,  illuminated  by  the  street  light  on  the  corner,  was  a  huge  flatbed  truck,  motor  rumbling  in  idle,    bearing  a  giant  white  rocket.    The  nose  cone  of  the  rocket  on  the  flatbed  was  pointed  forwards,  toward  the  front  of  the  truck.  The  rear  two  thirds  of  the  rocket  was  covered  with  a  light-colored  tarp.  From  the  shape  of  the  tarp  it  was  clear  that  the  rocket  had  wings  and  a  tail.    I  could  actually  see  the  front  one-third  of  the  rocket,  from  just  in  front  of  the  wings  to  the  nose  cone  which  I  found  out  years  later  normally  bore  a  10  kiloton  nuclear  weapon.

As  I  stood  there  looking  out  the  window,  transfixed  by  the  sight,  I  saw  what  were  probably  Air  Force  ordnance  supply  personnel  standing  outside  the  truck,  looking  at  a  map  with  a  flashlight,  arguing.    I  thought,  in  my  7-year-old-kid  way,  “THE  GOVERNMENT  SECRETLY  MOVES  ROCKETS  AROUND  THE  STREETS  AT  NIGHT!”

I  told  my  family  about  it  the  next  day.    I  think  that  they  thought  that  I  had  been  dreaming.

The  memory  of  the  huge  missile  on  the  flatbed  truck  at  Wakeling  and  Rutland  Streets  stayed  with  me.    41  years  later,  in  November  or  December,  2001,    I  was  an  attorney  in  Camden  County,  New  Jersey,  court  room.  A  man  unrelated  to  the  case  being  tried  in  the  courtroom  sat  in  the  back,  staring  at  me.  When  court  was  finished,    and  I  packed-up  my  brief  case  and  put  on  my  hat  and  began  to  walk  out,    the  man  jumped  out  of  his  seat  and  walked  over  to  me.  “You  look  like  a  pretty  good  attorney.  Will  you  sit  down  with  me  while  I  tell  you  an  amazing  story?”

And,  to  my  most  intense  astonishment,  he  began  to  tell  me  the  complex  story  behind  “the  lost  nuclear  missile  of  Frankford,”  41  years  before.

As  the  Cold  War  intensified  in  the  1950s, the  federal  government,  afraid  of  nuclear-bomb-toting    long  range  Soviet  bombers,    began  to  protect  large  cities  on  the  East  Coast  with  BOMARC  Missile  sites.  Philadelphia  was  protected  by  a  BOMARC  Missile  base  on  land  in  Fort  Dix,  New  Jersey,  leased  to  the  Air  Force  on  Plumsted  Township,  on  Route  539  just  north  of  Route  70,  on  the  northern  bank  of  a  creek  in  the  top  of  the  Toms  River  watershed  called  Elisha  Branch.

The  BOMARC  Missile  was  an  anti-aircraft  missile,  a  little  under  50  feet  in  length,  designed  to  carry  a  10  kiloton  nuclear  device  to  an  altitude  of  60,000  feet  and  incinerate  dozens  of  enemy  bombers  at  once  with  one  big  blast.

The  BOMARC  Missile’s  engines  were  very  advanced  for  the  time  —  functionally,    the  same  technology    powering  the  almost  mythological  Aurora  spy  plane  of  our  day.    A  conventional  rocket  motor  lifted  the  BOMARC  off  the  ground  and  accelerated  the  rocket  to  a  very  high  speed.    When  the  vehicle  was  going  fast  enough  to  deliver  sufficient  oxygen  to  them,  two  ramjet  jet  engines  took  over  and  propelled  the  BOMARC  Missile  to  its  target  at  well  over  2,000  mph.

Inside  each  BOMARC  engine  was  a  tank  of  highly  compressed  helium  gas,  for  driving  liquid  propellant  into  the  engines.

On  June  7,  1960,  at  about  3:15  p.m.,  inside  Missile  Shelter  #204  in  the  Fort  Dix  BOMARC  complex,  a  hidden  weakness  in  the  wall  of  the  helium  tank  in  the  BOMARC  Missile  there  gave  way  to  the  enormous  pressures  within  —  probably  about  3,000  pounds  per  square  inch.    The  explosion  in  the  rear  of  the  rocket  started  a  fire,  which  spread  to  the  nuclear  weapon  in  the  nose  cone.

Nuclear  weapons  aren’t  like  gunpowder.  You  don’t  set  them  off  with  a  string-like  fuse  you  light  with  a  match.    They  don’t  generate  a  nuclear  explosion  in  the  presence  of  fire.      Achieving  a  nuclear  blast  is  a  very  hard  thing  to  do.  But,  nuclear  weapons  in  those  days  were  jammed  with  extraordinarily  volatile  components  —  very  flammable  high  explosives  for  ramming  fissionables  together,    and,  frequently,  very  flammable  hydrogen  isotopes  to  enhance  the  bang  when  the  nuclear  weapon  goes  off,  encased  in  a  very  flammable  Styrofoam  carriage  next  to  the  bomb  core.

So,  the  Fort  Dix  BOMARC  fire  was  a  mess.    The  explosion  and  fire  blew  the  roof  off  the  shelter.  While  dozens  of  volunteer  firefighters  from  surrounding  towns  struggled  to  douse  the  extremely  hot  rocket  engine  and  nose  cone  fire,  liquefied  radioactive  materials  dripped  to  the  ground,  while  heat  and  explosions  shot  other  materials  hither  and  yon  around  the  site.  Water  sprayed  by  firemen  onto  the  fire  spread  radioactive  materials  even  farther.    Volunteer  firefighters  became  anxious  when  federal  hazmat  crews  showed  up  in  green  suits  with  oxygen  packs.  They  thought,    “Is  it  safe  to  breath  the  air  near  this  fire?”

Some  time  after  the  fire,    a  replacement  BOMARC  Missile  was  shipped-in  from  another  location.  That’s  probably  what  I  saw  that  night  from  the  upstairs  bedroom    of  our  house  —  an  Air  Force  ordnance  crew  hauling  the  brand  new  BOMARC  Missile,  looking  for  the  best  route  to  one  of  the  bridges  crossing-over  to  New  Jersey.  Unfamiliar  with  the area,    and  desperate  to  get  to  one  of  the  Delaware  bridges  before  sunrise,    drove  off  the  north-bound  lanes  of  Roosevelt  Boulevard,  probably  at  Foulkrod  Street,  and  became  worried  as  Foulkrod  narrowed  at  Rutland.  Desperate  for  a  way  out  of  all  of  those  neighborhoods,    they  drove  noisily  up  Rutland  Street  to  Wakeling  Street  and  stopped  to  argue  over  where  they  were  on  the  map,  while  a  little  boy,  awakened  by  the  noise,  secretly  looked  down  on  them  from  the  bedroom  above.

The  man  who  approached  me  in  court  that  day  in  2001,  41  years  later,    told  me  that  in  the  ensuing  months,  many  of  the  firefighters  died,  probably  from  radiation  poisoning,  and  the  government  quietly  paid  damages  to  their  families.

He  said  that  the  government  decided  to  seal  the  plutonium  which  had  melted  and  dripped  from  the  warhead  into  the  ground  by  covering  the  area  with  a  large  concrete  pad  —  not  a  bad  idea,  really,  since  plutonium,  though  not  normally  water  soluble,  could  have  been  driven  from  the  site  by  rain  water  run-off,  and  the  pad  would  keep  flowing  water  from  washing  the  plutonium  deeper  into  the  ground.    Also,    plants  love  heavy  metals.    The  pad  would  keep  plant  roots  from  taking  plutonium  into  the  above-ground  portions  of  the  plants,  making  it  available  for  birds  and  other  animals  to  eat,  spreading  it  further,  and  perhaps[s  causing  plutonium  to  enter  the  food  chain..

But,  along  came  acid  rain,  generated  by  industrial  smokestacks  to  the  west  and  north,  and  carried  eastward  by  prevailing  winds.  Acid  rain  causes  plutonium  to  form  the  only  known  water-soluble  plutonium  salt.    As  more  and  more  acid  rain  fell  on  the  Pine  Barrens  around  Fort  Dix,    the  plutonium  began  to  dissolve  into  the  groundwater  —  and  flow  into  a  local  creek  called  Elisha  Branch  at  the  top  of  the  Toms  River  watershed,  and  then  into  the  estuary  called  Toms  River,  next  to  the  town  of  the  same  name.

In  the  1990s,  health  authorities  noticed  an  odd  increase  in  the  incidence  of  cancer  among  children  in  the  Toms  River  area,  called  the  Toms  River  Cluster.

Among  other  things,  scientists  working  for  the  government  wondered  if  the  BOMARC  site  was  leaching  plutonium  into  the  water,  and  discovered  that  acid  rain  was  enabling  exactly  that.

My  client,  who  was  connected  with  the  effort  to  investigate  the  acid  rain  problem,    told  me  that  the  Toms  River  Cluster  families  were  involved  in  a  giant  lawsuit  against  Ciba-Geigy,  Union  Carbide  and  Toms  River  Water  Company,  that  in  his  opinion  they  were  suing  the  wrong  party,  and  that  the  government  should  be  a  Defendant  in  that  lawsuit.  He  asked  me to  tell  Cluster victim  lawyers  about  the  BOMARC  plutonium.

I  responded  that  though  plutonium  was  very  dangerous,  and  it  had  an  extremely  long  half-life  —  in  down-to-earth  terms,  it  sits  around  being  radioactive  for  about  24,000  years  —  just  finding  that  it  was  dissolving  in  acid  rain  in  Plumsted  Township  was  probably  not  a  strong  enough  of  a  connection  to  the  cancer  cluster  a  few  miles  away  to  generate  government  liability.  But,  I  promised  to  call  the  lawyers.

I  did.    They  responded  that  they  were  about  to  settle  the  case  with  Ciba-Geigy,  Union  Carbide  and  Toms  River  Water Company,  and  so  they  didn’t  want  to  hear  about  the  government  as  another  Defendant  in  the  case.  It  would  just  give  the  other  Defendants  someone  else  to  blame.

So,  nothing  came  of  it.  But  suddenly,  after  41  years,  I  knew  why  I  saw  a  10  kiloton  nuclear  missile  on  a  flatbed  lost  in  Frankford  that  night.



Posted on

Sharks, Sharks, Sharks in Frankford Creek

A few weeks ago I mentioned that we are looking for contributors of all kinds.  Since then, I have received several submissions and all of them are interesting.  The following story was submitted by Peter Dawson who grew up in Northwood and has a wealth of stories to tell.  We’ll feature more of his in the weeks to  come.

About  50  years,  probably  around  1962,  when  we  were  little  kids  in  the  Northwood  section  of  Frankford,    our  friend  Nicky  Macko  went  to  the  Jersey  shore  on  a  fishing  trip  with  his  dad.  When  he  returned  a  week-or-so  later,  he  invited  us  over  to  his  house,  and,  lo  and  behold,  in  his  bathtub  upstairs  he  had  a  large  live  sand  shark.  “My  dad  says  that  we  shouldn’t  be  taking  baths  with  a  shark.  So,  he  ordered  me  to  ‘do  something  with  it,  today.'”

We  resolved  to  get  a  galvanized  steel  cleaning  tub.  We  loaded  the  tub  onto  our  Radio  Flyer  wagon,  and  used  the  garden  hose  to  fill  it  with  about  30  gallons  of  cold  water.    We  picked  up  the  live  shark  from  the  bathtub  and  wrapped  it  with  a  small  blanket,  and  we  carried  the  struggling,  angry  animal  in  the  blanket  downstairs  and  out  the  back  door,  and  then  dumped  it  into  the  tub.    Then  we  carefully  pulled  our  “emergency  shark  aquarium”  in  the  wagon  down  Castor  Avenue  to  Adams,  up  Adams  to  Ramona,  and  down  Ramona  to  Fishers  Lane,  to  the  old  stone  bridge  over  Frankford  Creek.

Even  back  in  those  days,  in  the  early  1960s,  Frankford  Creek  was  environmentally  challenged.    We  worried  about  how  our  friend  the  shark  would  fair  in  the  foamy  depths  of  the  creek.    We  picked  it  up  on  the  blanket,  and  carried  it  down  the  slope,  as  in  a  stretcher,  and  plopped  the  shark  into  the  water.

Fishers Lane Bridge photo courtesy of Fred Moore

The  shocked  shark  swam  in  one  place  for  a  moment  —  and  then  it  shot  through  the  water  in  the  direction  of  Friend’s  Hospital.

I  remember  thinking  to  myself,    “I  wonder  what  the  staff  at  Friend’s  Hospital  will  think  if  a  psychiatric  patient  strolling  along  the  creek  comes  running  back  to  his  ward,  in  a  panic,    reporting  that  he  has  just  seen  a  shark!”

Peter  J.  Dawson